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NHKドキュメンタリー

BSプレミアム「南極 氷の下のタイムカプセル」!地球上の酸素誕生の謎に迫る!

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BSプレミアム「南極 氷の下のタイムカプセル」

放送 2018年2月24日(土)BSプレミアム 午後9:00~

なぜ地球は生命あふれる星になったのか?そして、広い宇宙には地球外の生命が存在するのか?
その答えが南極の厚い氷に閉ざされた湖「アンターセー湖」にあるそうです。実は、その湖底には太古の地球に似た景色が広がっているんです。2018年2月24日(土)放送の「南極 氷の下のタイムカプセル」では、その湖に世界で初めてテレビカメラが入り、超高精細8Kカメラでの撮影に成功しました。

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撮影部隊は、ディレクター1人、潜水カメラマン3人、コーディネーター1人、海外の研究者5人の計10人です。湖の中を撮影するために、約3.5メートルもある氷の地面に穴をあけ、そこからカメラマンが潜ったそうです。

氷の下の世界は、これまでに見たことがないほどの青い世界が広がっていました。今回撮影した湖は厚い氷でフタをされた状態なので、太陽の様々な色の光の中でも青い光だけを通すのです。通常、水の中は水面の波で水中がキラキラと光るのですが、ここは厚い氷のおかげでそういったきらめきもなく、色がずっと均一です。さらに、水中の不純物の散乱もないため透明度がすごく高く、くっきりと遠くまで見えます。カメラマン曰く、「宇宙を漂っていると錯覚してしまうような世界」なんだそうです。

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湖の底には35億年前の地球が広がっていた

湖の底には不思議なコブが一面に広がっていました。そのコブはふわふわと柔らかく、触るとすぐ壊れてしまいます。これが、シアノバクテリアという太古の微生物の塊です。シアノバクテリアは地球に酸素を生み出した微生物で、シアノバクテリアだけの生態系は世界でもここだけでしかありません。

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シアノバクテリアは、数十億年前から地球上に生息していたことでも知られています。太古の地球では海洋の浅瀬でこのシアノバクテリアが現在の珊瑚礁のようなコロニーをつくり、大繁殖していたと考えられています。ストロマトライトとよばれる化石がそれです。シアノバクテリアは、光合成によって少しずつ酸素を大気に排出し、現在の大気を作り上げたと考えられています。そして、地球上に生命体が出現していったのです。

オーストラリア西部では、約34億年前の化石から南極の湖底にあったコブとそっくりの化石が発見されており、シアノバクテリアが太古の地球上に存在していたことを物語っています。シアノバクテリアは、水深160mの真っ暗な場所でも僅かな太陽光を捉えて光合成を行っていることから、数十億年前の地球の全球凍結の時代をも乗り越えてきたと考えられます。

地球が誕生してから約30億年ぐらいは微生物のみの時代が続いたと考えられていますが、シアノバクテリアによって酸素が作られ大気圏ができてから、生命体の進化のスピードは驚異的に加速したと考えられています。

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シアノバクテリアの研究は、太古の地球を知ることだけにとどまらず、実は地球外の生命の可能性にもつながるロマンのある話なんです。最近では、地球外生命が近々見つかるかもしれないと注目されています。その存在のカギを握るのが、シアノバクテリアなんですね。

たとえば、木星や土星の衛星の表面は氷が覆っているんですが、その下には海があることがわかっています。そこに行けば未知の生命がいるかもしれないと言われているのですが、今回撮影したアンターセー湖を研究することが、そのヒントになるかもしれないのです。

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